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O comércio de mercadorias começou nas primeiras civilizações. Os primeiros comerciantes combinaram seu dinheiro para equipar navios e caravanas para levar mercadorias para países distantes. Alguns desses comerciantes se organizaram em grupos comerciais. Por milhares de anos, o comércio foi conduzido por esses grupos ou por comerciantes individuais.

Durante a Idade Média, os comerciantes começaram a se reunir em feiras anuais da cidade, onde mercadorias de vários países eram exibidas e comercializadas. Algumas dessas feiras tornaram-se eventos permanentes durante todo o ano. Com comerciantes de muitos países negociando nessas feiras, tornou-se necessário estabelecer uma casa de câmbio, ou bolsa, para lidar com transações financeiras.

Uma importante feira anual ocorreu na cidade de Antuérpia, na atual Bélgica. No final de 1400, esta cidade tornou-se um centro de comércio internacional. Uma variedade de atividades financeiras ocorreu lá. Muitos comerciantes especulavam, ou seja, compravam mercadorias por determinados preços e esperavam que os preços subissem mais tarde, para que pudessem lucrar quando vendessem as mercadorias. Comerciantes ou agiotas ricos também emprestavam dinheiro a altas taxas de juros para pessoas que precisavam pedir emprestado. Eles então venderam títulos garantidos por esses empréstimos e pagaram juros às pessoas que os compraram.

O início dos estoques modernos

A verdadeira história das ações modernas começou em Amsterdã em 1600. Em 1602, a Companhia Holandesa das Índias Orientais foi formada lá. Esta empresa, composta por comerciantes competindo pelo comércio na Ásia, recebeu o poder de assumir o controle total do comércio de especiarias. Para levantar dinheiro, a empresa vendeu ações e pagou dividendos sobre elas. Em 1611, a Bolsa de Valores de Amsterdã foi criada, e a negociação de ações da Companhia Holandesa das Índias Orientais foi a principal atividade por muitos anos.

Empresas semelhantes logo foram estabelecidas em outros países. A empolgação com essas novas empresas tornou muitos investidores imprudentes. Eles compravam ações de qualquer empresa que surgisse no mercado, e poucos se preocupavam em investigar as empresas em que estavam investindo. O resultado foi à instabilidade financeira. Em 1720, o pânico financeiro atingiu a França quando, após uma corrida de compras e vendas, os acionistas ficaram assustados e tentaram vender suas ações. Com todos tentando vender e ninguém comprando, o mercado caiu.

Na Inglaterra, um escândalo financeiro conhecido como South Sea Bubble ocorreu alguns meses depois. A Companhia dos Mares do Sul foi criada em 1710 para negociar com a América do Sul espanhola. O tamanho proposto dos lucros da empresa foi exagerado e o valor de suas ações subiu muito. Esses altos preços das ações incentivaram a formação de outras empresas, muitas das quais promoveram esquemas rebuscados. Em setembro de 1720, os acionistas da South Sea perderam a fé na empresa e começaram a vender suas ações. Os acionistas de outras empresas começaram a fazer o mesmo, e o mercado caiu como na França. Essas empresas ficaram conhecidas como “empresas-bolha” porque suas ações muitas vezes estavam vazias e sem valor como uma bolha e as empresas entraram em colapso como bolhas estouradas.

Embora a queda das empresas da bolha tenha deixado os investidores cautelosos, investir se tornou uma ideia estabelecida. A bolsa de valores francesa, a Bolsa de Paris, foi criada em 1724, e a bolsa de valores inglesa, em 1773. Nos anos 1800, o rápido crescimento industrial que acompanhou a Revolução Industrial ajudou a estimular os mercados de ações em todos os lugares. Ao investir em novas empresas ou invenções, algumas pessoas fizeram e perderam enormes fortunas.

A ascensão do pequeno investidor

Por muitos anos, a principal compra e venda de ações foi feita por alguns indivíduos ricos. Foi somente após a Primeira Guerra Mundial que um número crescente de pequenos investidores começou a investir no mercado de ações. Houve um grande aumento no comércio especulativo de ações durante a década de 1920, e muitas pessoas fizeram fortunas. No entanto, os loucos anos 20 chegaram a um fim abrupto em outubro de 1929, quando as bolsas de valores caíram e as fortunas foram destruídas da noite para o dia. O crash foi seguido pela Grande Depressão da década de 1930, um período de grave crise econômica em grande parte do mundo.

Desde o final da Segunda Guerra Mundial, os pequenos investidores começaram a investir novamente em ações e os mercados de ações permaneceram relativamente estáveis. Uma queda acentuada nos preços em 1987 levou a outro colapso do mercado de ações. Inicialmente, isso afugentou muitas pessoas dos investimentos em ações. Mas em poucos meses o mercado se recuperou e a confiança dos investidores voltou.

Bolsas de Valores hoje

Hoje, as maiores e mais importantes bolsas de valores são a Bolsa de Valores de Nova York, a Bolsa de Valores de Londres e a Bolsa de Valores de Tóquio. Essas bolsas atuam como mercados para a compra e venda de ações. Outra fonte importante de transações de ações é o sistema NASDAQ. NASDAQ, que significa National Association of Securities Dealers Automated Quotations, permite que transações de ações sejam feitas em terminais de computador simultaneamente em muitas cidades ao redor do mundo. Milhares de ações agora são negociadas no sistema NASDAQ.

*Este artigo é parte do texto traduzido “Stock and bonds” de autoria de Jordan E. Goodmando, disponível no site SCHOLASTIC.

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